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灵长类的祖先——树鼩

    看过电影冰河世纪的朋友可能对其中这个小倒霉蛋有印象,它的原型就是我们今天的主角,树鼩。

    树鼩主要分布在东南亚,国内主要在西南和华南地区。它体长大约20cm,尾巴与身体等长,体重一般在110g-185g,体型外貌都像一只大老鼠,同时因为尾巴蓬松,经常被误认为是松鼠。树鼩主要吃昆虫,也会吃一些野果和花蜜。

 树鼩手脚的拇指与其余四指分开

    树鼩被广泛的认为是灵长类动物祖先的一个活样例,被长期称为“活化石”。确实如此,树鼩与我们人类有许多相似之处。一是和我们人类的手一样,树鼩的拇指与其余四指是分开,尽管还不能完全对握,但也能抓取一些东西了(图1)。二是双眼向前,这使它们有人类一样的立体视觉感,能适应对距离判断要求很高的树栖生活(图2)。三是大脑发达,大脑/身体重量比大约有1:30,甚至比人类(1:50)还高。然而,它们仍与真正的灵长类有很大的差别,如灵长类动物的指端大多为扁平的指甲,但树鼩的指端却是爪。正因如此,科学家们认为树鼩是灵长动物的祖先,曾经把它列入灵长目,但最后还是给它单列了一个树鼩目。

树鼩两眼朝前,具有立体视觉

    树鼩一共有2科5属20种,包括白天行动的树鼩科4属和夜间活动的笔尾树鼩科1属。其中笔尾树鼩很有意思,它是除人类外,唯一经常摄入酒精的动物,是个十足的酒鬼。笔尾树鼩生活在马来西亚西部的丛林中,它经常采食马来凸果榈的花蜜。而马来凸果榈的花蜜由于天然酵母的发酵,通常含有3.8%的酒精,相当于啤酒的酒精度。笔尾树鼩的酒精摄入量如果按体重换算成人类,大致相当于每天9杯葡萄酒,但科学家们却从未观察到它有醉酒的迹象,可以称得上是海量了。笔尾树鼩也是攀鼩目中比较原始的一种,生活在3400万年前渐新世早期的麒麟树鼩与它极为相似,笔尾树鼩在数千万年间身体结构没有大的变化,可以称得上是活化石。

笔尾树鼩,因尾巴形似鹅毛笔得名

    树鼩因为与人类十分相似,同时繁殖迅速,近年来逐渐被视为一种理想的实验动物。相比小鼠,树鼩与人类更为接近,在很多小鼠无法胜任的领域树鼩是最佳选择,比如病毒性肝炎(包括甲肝、乙肝、丙肝、丁肝和戊肝)和脑功能等方面。相比于猕猴、黑猩猩等高等灵长类,树鼩胜在繁殖快速,价格相对低廉,同时伦理学也要求尽量使用低等的实验动物。在医学数据库pubmed中一共可以找到906篇跟树鼩相关的文献。最后,让我们为树鼩在人类健康中做出的贡献表示感谢。

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树鼩目

树鼩科

树鼩属

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细尾树鼩属

笔尾树鼩科

笔尾树鼩属

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